Een korte geschiedenis

Graaco bestaat dit jaar 10 jaar, dat wil zeggen: onder deze naam. Op deze zelfde locatie begon in 1988 Transportgroep Van der Graaf. Toen Ben Blog in 1987 als commercieel directeur bij Van der Graaf begon, markeerde dat de start van een tijd van groei. Zowel overname als autonome groei bracht het bedrijf in 1998 tot de ‘nummer 5’ van Nederland. Een prachtige uitgangspositie bij de verkoop van Van der Graaf aan Penske. Ben Blog maakte ook de daaropvolgende, maar minder fortuinlijke overname mee: in 2008 verkocht Penske de activiteiten aan De Vries uit Veendam. Helaas volgde een faillissement in 2009. Een aantal oud-directeuren van Van der Graaf toonde lef en kocht – midden in de crisis – de activiteiten via de curator.

Ben Blog: “Een triest gezicht toen we hier kwamen. Bijna alles stond leeg. Wij waren hele andere beelden gewend. Die van een bloeiend bedrijf vol activiteit. Dat bracht ons wel de benodigde motivatie om vol energie aan de slag te gaan.” In 2010 volgde de aankoop van het onroerend goed.

“Vervolgens hebben we een aantal bewuste keuzes gemaakt. Wat doen we wel en wat doen we niet? We willen een bedrijf zijn wat in oplossingen denkt voor onze klanten. Dus altijd uit gaan van de vraag van de klant. We bieden oplossingen voor goederenstromen maar vooral ook de toegevoegde waarde daarop. Niet alleen vervoeren maar ook allerlei andere activiteiten te kunnen doen. Door hier heel bewust mee aan de slag te gaan en daarop te investeren, hebben we Graaco in de afgelopen 10 jaar uitgebouwd tot wat het vandaag de dag is.”

De vier ‘poten’ van Graaco

Ben Blog: “De basis ligt natuurlijk bij het voor de klant op het goede moment, op de goede plaats, onbeschadigd producten afleveren. Daarbinnen zijn er 4 ‘poten’ richtinggevend: managing freight, warehousing en value added logistics, agro-logistiek en logistic engeneering.”

Managing freight

Op tijd, compleet en onbeschadigd. Via water, weg of spoor. Graaco weet de juiste weg te vinden door heel Europa. Met track-and-trace, het al dan niet uit handen nemen van planningen voor de klant en CO2-vriendelijke trajecten, ligt de ‘on-time-delivery’ op 99%. Ben Blog: “Railvervoer wordt steeds duurzamer. Doordat wij ook dat bieden hier vanuit Coevorden, geven we onze klanten de mogelijkheid die duurzame keuze zelf ook te maken.” Graaco is het enige bedrijf in heel Nederland met een spooraansluting op zowel het Nederlandse als het Duitse net. Dat komt omdat de Bentheimer Eisen Bahn AG al 100 jaar geleden een licentie heeft gekregen om als enige buitenlandse aanbieder een spoorlijn te exploiteren.

Zonder beperking bovendien op het soort product wat op het spoor mag. 100 Jaar geleden gestart met personenvervoer. Na de oorlog uniek vrijgemaakt voor goederenvervoer.

Ben Blog: “De overheden hier en over de grens hebben nu het plan opgevat om daarnaast in 2024 ook weer personenvervoer op te starten tussen Nordhorn, Bentheim, Coevorden en Emmen. Inspelend op twee dingen: het bezit van auto’s neemt af en duurzame grensoverschrijdende mogelijkheden nemen toe. Voor ons als bedrijf ook interessant voor personeel.”

Warehousing en Value added logistics

“We hebben op dit moment 70 000 bebouwd, de rest van onze grond is nog vrij. Dat betekent nog behoorlijk wat ruimte voor groei in warehousing om onze klanten te faciliteren”, vertelt Ben Blog trots. Er zijn opslagmogelijkheden met en zonder stellingen. Ook voor e-commerce bedrijven: deze zoeken opslagfaciliteit in de buurt van hun Nederlandse en Duitse afzetmarkt. Ze willen de markt snel kunnen bedienen, want wij als consument willen het morgen hebben.

Agro-logistiek

Graaco biedt logistieke activiteiten waarbij ze gebruik maken van alles wat hier in Coevorden voorhanden is. Ter illustratie: graan komt hier binnen in silowagens. Graaco verpakt het in zakken van 25 kg of bigbags van 1000 kg. Ben Blog: “We hebben hier capaciteit voor zo’n 15 miljoen kilo graanproducten.” Avebe is mede daarom al jaren trouwe klant. Het meel komt bij Graaco om eveneens een andere verpakkingsvorm te krijgen. Ben Blog: “Er zijn al zoveel vervoerders. Dit is ons onderscheidend vermogen. Bedrijven zijn in toenemende mate geïnteresseerd in uitbesteding van logistiek en aanvullende dienstverlening.”

Logistic engeneering

Ben Blog: “We bedenken letterlijk de concepten samen met onze klanten. Maatwerk. Onze ‘tri modaliteit’ geeft ons veel ruimte. Wegvervoer met eigen wagens en goede samenwerkingen met landenspecialisten; water voor de deur met binnenvaartterminal en duurzame logistieke mogelijkheden via het spoor.”

De toekomst van Graaco

Ben Blog: “Graaco streeft naar volledig ontzorgen. We willen de one-stop-shop zijn. Ervoor zorgen dat de klant zich kan richten op waar hij goed in is. We willen omhoog in de bedrijfskolom: vervoer, opslag, inklaren (douane), verpakken en ompakken en wikkelen. Naast de ontwikkeling van onze logistieke dienstverlening doen we dat ook door steeds meer gebruik te maken van systemen. We communiceren beter met onze klanten, maken harde afspraken die we vastleggen in scorecards en KPI’s. Continu leggen we verantwoording af aan onze klant. Dat doen we graag.”

Huidige klanten komen veelal uit de Benelux, Duitsland, Oost Europa. Ben Blog: “Oost Europa is een markt in ontwikkeling die groeit. Die kans hebben we bewust gepakt. We speuren altijd naar nieuwe mogelijkheden. Daardoor kunnen we sinds kort ook China aanbieden. We noemen de nieuwe zijderoute ‘C to C”.  China heeft aangekondigd veel geld te steken in de ontwikkeling van deze nieuwe zijderoute. Ze willen meer handel, maar het helpt ook bij eigen ontwikkeling in China. In tegenstelling tot Nederland heeft China inmiddels ook oog voor de ontwikkeling van het hele land, dus ook het platteland. Nu vervoeren we per trein al goederen die kant op via Duisburg. We werken aan de route via de Eisen Bahn. Dit vraagt om goede organisatie natuurlijk, maar vooral ook om voldoende klanten (containers) om dat te kunnen doen. Ik ben er niet zo bang voor dat dat niet gaat lukken: het scheelt maar liefst 20 dagen ten opzichte van het vervoer via zee.”

Innovatie

Ben Blog: “Zonder innovatie kun je in deze sector niet vooruit. Je moet je blijven onderscheiden, steeds iets nieuws bedenken. Wat wij ter illustratie in de afgelopen periode hebben ontwikkeld is de ‘Walking floor’. Een rollerbaan in de vloer waardoor sneller beladen en gelost kan worden. Ook zijn we bezig met robotisering: robots in onze warehouses die goederen op de plaats van opslag of in de containers plaatsen.” Het ontwikkelen van innovatieve ideeën doet Graaco samen met klanten. Altijd ook weer vanuit het probleem van de klant bekeken. Graaco heeft daartoe specialisten in dienst die ruim voldoende kennis hebben van de markt of het product.

Ben Blog: “Daarom zijn wij trendsetters. Innovatie komt steeds meer ook vanuit intern (medewerkers) omhoog. Onze overlegstructuur is daar ook op ingericht. Operationeel bijvoorbeeld wekelijks. We proberen de ruimte te creëren om medewerkers ideeën in te laten brengen. Het duurt altijd een aantal jaren voordat dat loopt. Inmiddels hebben we een personeelsvertegenwoordiging die meedenkt over beleidsmatige punten. Zo groeien we door, maar wel gestaag!”

Relatie met de regio

Ben Blog: “We hebben een hele sterke verbinding met de regio.  Alleen al omdat een groot deel van ons personeel hier vandaan komt. Loyaliteit is heel hoog, hoor je wel meer in de buurt. Zit heel erg in het type, ‘de Drent’. Het voelt als een familiebedrijf: sfeer erin brengen en houden. Alle medewerkers kennen elkaar. Dat zorgt voor onderlinge verbinding, ze vervangen elkaar tijdens werkzaamheden. We proberen ook mensen te helpen verder te komen: hoe krijgen we mensen in beweging, waar liggen wensen, wat zijn uitdagingen.”

Buiten het bedrijf is Ben Blog ook actief in de regio: “Ooit begonnen met ‘dryport’ (samenwerking tussen Coevorden, Emmen en de Provincie vanaf 2011). Vandaaruit een aantal bedrijven gevraagd om mee te doen. Ter bevordering van de logistiek hier in de regio betrokken bij Business Association Emmen/Coevorden. Veel contact gehad ook met de Commissie Vollebrecht – Alberda van Ekenstein (Vierkant voor werk). Zij hadden opdracht van Economische Zaken de regio te versterken. Wij hebben ervoor gezorgd logistiek op de kaart te zetten. De Dutch Techzone is nu o.a. resultaat daarvan.”

Vragend naar de persoonlijke band van Ben Blog met Drenthe: “Een paar keer per week fiets ik hier in de omgeving. Daar vind ik rust in het groen. Drenthe: daar krijg ik inspiratie van!”